Pimienta

Características únicas de la pimienta

La pimienta proviene de la planta de la pimienta negra o Piper nigrum. Esta planta produce unas drupas (bayas o frutos en forma de uva) llamadas granos de pimienta. Estas drupas se secan y se muelen para producir la especia que conocemos como pimienta negra.

Cada grano de pimienta contiene una sola semilla, que es la que se utiliza en la producción de pimienta blanca. La planta es originaria de la India, donde se utiliza en la cocina desde hace miles de años, ya en el año 2.000 antes de Cristo.

Curiosamente, la pimienta es la especia más utilizada en todo el mundo, y también la más comercializada. Etiopía es el mayor exportador mundial de pimienta, ¡y produjo más de 374.000 toneladas en 2019!

El compuesto que da a la pimienta su distintivo sabor picante se llama piperina. Desde el punto de vista nutricional, la piperina destaca por su capacidad para mejorar la absorción de otros nutrientes -como el selenio, el betacaroteno y la vitamina B12- por parte del cuerpo humano.

Para qué se utiliza la pimienta en los productos

El uso más común de la pimienta es, con mucho, como condimento para añadir calor, picante, agudeza y profundidad de sabor a los alimentos salados. Sin embargo, también tiene propiedades antimicrobianas y antioxidantes que ayudan a conservar los alimentos y aumentar su vida útil.

También tiene una larga historia de uso medicinal. En la medicina ayurvédica y budista, la pimienta se utilizaba para tratar diversos males, desde el insomnio hasta las quemaduras solares.

Productos que contienen pimienta

La pimienta se utiliza en una gran variedad de productos alimenticios salados:

  • Galletas saladas y aperitivos
  • Patatas fritas y chips
  • A menudo se añade al queso feta
  • Dips, aderezos, marinadas y salsas
  • Platos preparados para microondas
  • Sopas en polvo y mezclas para guisos
  • A menudo se añaden a otros condimentos como la barbacoa y la especia para el pollo

Algunos productos medicinales y de belleza y aceites de masaje contienen aceite de pimienta o espíritu de pimienta, que se extrae de las bayas trituradas.

Tipos de pimienta

Las formas de pimienta más utilizadas son

  • Pimienta negra

La pimienta negra procede de las drupas inmaduras que aún están verdes. Se recogen y se cocinan brevemente en agua caliente para limpiarlas, antes de secarlas, ya sea a máquina o poniéndolas al sol durante varios días.

A medida que se secan, la piel se encoge en las conocidas arrugas que vemos en los granos de pimienta negra. A continuación, se envasan tal cual o se muelen finamente para producir pimienta negra molida.

  • Pimienta blanca

A diferencia de la pimienta negra, en la pimienta blanca sólo se utiliza la semilla de la drupa. La pulpa del fruto se extrae en un proceso llamado enriamiento, en el que se deja el fruto en remojo en agua durante unos siete días para que la pulpa se descomponga.

  • Pimienta verde

Los granos de pimienta verde se tratan especialmente para que no se ennegrezcan durante el proceso de secado. Esto puede hacerse mediante la liofilización, el enlatado o el tratamiento con dióxido de azufre. Lamentablemente, la pimienta verde se descompone rápidamente, por lo que no es adecuada para el transporte internacional.

Los granos de pimienta verde también pueden encurtirse en salmuera o vinagre, y son populares en la cocina tailandesa.

  • Granos de pimienta roja

A diferencia de la pimienta negra, blanca y verde, los granos de pimienta roja se obtienen de drupas que se han dejado madurar completamente. Su color se conserva igual que el de la pimienta verde, y se conservan en salmuera y vinagre.